Нежиться на тунисских пляжах на материке лучше весной и осенью, а под Новый год туристы из Европы направляются на юг, на остров Джербу, омываемый всегда теплыми волнами. Древние греки считали, что именно на этом острове обитали гостеприимные лотофаги — они наслаждались жизнью и не помнили прошлого, потому что питались плодами лотоса. Когда-то спутники Одиссея, отобедав на Джербе, отказались плыть дальше и решили тут остаться насовсем. Многие нынешние путешественники согласны с ними: с идиллическим островом и со всей золотой восточной сказкой Туниса расстаться трудно. И при том, что Тунис отнюдь не чужд цивилизации, у него припасено немало красот и чудес.

Эта небольшая африканская страна лежит у Средиземного моря, напротив узкого каблучка Италии. На севере — ливанские кедры и сосны, скалистые берега, большой коралловый риф. Дальше, к востоку — бескрайние серебристые рощи финиковых пальм и длинные песчаные пляжи. На юге — горячая Сахара и города-оазисы, похожие на миражи. Отели стилизованы под дворцы и древние крепости, и иногда рядом с баром и бассейном обнаруживается кочевье – шатры из полос темно-рыжей шерсти, огражденные обрубленными стволами пальм.

При этом Тунис, вероятно, самая европеизированная из арабских стран: пять международных аэропортов, фешенебельные кварталы столицы, хорошие дороги, ухоженные поля для гольфа и почти безукоризненная французская речь в любом, даже самом далеком селении. (В туристических районах говорят еще по-немецки и по-английски.)

С курортным Тунисом я впервые познакомилась в Хаммамете — он лежит всего в сорока километрах от столицы. Здешняя старая крепость, виноградники и апельсиновые рощи очаровали в свое время Флобера, Мопассана, Оскара Уайльда, Черчилля и Софи Лорен. А во время второй мировой войны здесь располагался центральный военный госпиталь Германии: немецкие врачи сочли, что климат Хаммамета и его соседа Набеля целебен и раны на здешних термальных водах заживают сами собой. Теперь побережье между двумя этими маленькими уютными городками превратилось в сплошной туристический комплекс. И по вечерам здесь принято путешествовать из одного отеля в другой: в одном — ночное шоу и танец живота, в другом — знаменитый ресторан, в третьем — редкой красоты фонтан.