У большинства видов, паразитирующих на коже, объем тела при насыщении увеличивается в 5—10 раз. Во время питания личинки в коже хозяина под действием слюны возникает пищевой канал, или стилистом. Последний представляет собой полую протеиновую трубку, вокруг которой концентрическими слоями отложена защитная гиалиновая ткань, образуемая ороговевшими мальпигиевыми клетками. Длина вполне сформировавшегося стилостома в 2—3 раза превосходит длину тела личинки. Через стилостому поочередно происходит введение слюны и всасывание пищи. У личинок различных видов длительность питания неодинакова, большинство их питаются на млекопитающих в течение 3—5 дней, но некоторые насыщаются только через 10—32 дня.

Напитавшиеся личинки отпадают от хозяина в подстилку или на почву, где через 2—4 дня переходят в следующую фазу покоя. Метаморфоз личинки в нимфу происходит в неактивной фазе — нимфахризалис. После созревания нимфы личиночная оболочка разрывается позади щитка. Когда все 4 пары ног и ротовые органы освобождаются, нимфа начинает двигаться и через несколько минут сбрасывает свою личиночную оболочку Нимфы краснотелок являются свободноживущими хищниками, питаются яйцами комаров и других мелких насекомых. Превращение сытой нимфы в имаго происходит в неактивной фазе (нимфахризалис) и сопровождается процессом гистолиза, а также образованием аподермальной оболочки. Оплодотворение у краснотелок сперматофорное.

Краснотелки предпочитают поверхностные слои почвы, подстилку тропических джунглей. В поисках питания личинки выползают на растительность (траву и т.п.) и отсюда нападают на животных или людей. Различные виды краснотелок обитают в разнообразных ландшафтах. В умеренном поясе личинки краснотелок активны летом и осенью, в тропиках — почти круглый год, в Японии — летом и зимой паразитировании на людях вызывают дерматит (тромбидиоз) с резким зудом кожи. Воспалительные изменения кожи возникают под влиянием токсических веществ, вводимых со слюной. Наиболее часто дерматитом (папулы, везикулы, иногда волдыри) поражаются участки тела с тонкой и влажной кожей. Зуд начинается через 24 ч после укуса и продолжается 1—2 недели.

Личинки клещей краснотелок передают возбудителей лихорадки цуцугамуши. Выявлена естественная зараженность краснотелок различными возбудителями, но роль личинок в циркуляции этих возбудителей в очагах пока не выяснена. В очаге клещевого энцефалита в горно-таежной зоне Приморья из клещей краснотелок, снятых с красно-серой полевки, выделен вирус клещевого энцефалита. В эксперименте установлена способность личинок краснотелок передавать возбудителей лихорадки Ку. На основании совпадения времени возникновения заболеваемости геморрагической лихорадкой с почечным синдромом с периодом обилия личинок краснотелок, некоторые исследователи считают возможным участие этих клещей в передаче возбудителей этой болезни.

Из личинок Laurentella indica, собранных с крыс, выделены возбудители крысиного сыпного тифа. Однако наибольшее эпидемиологическое значение краснотелок заключается в передаче ими возбудителя лихорадки цуцугамуши. Лихорадка цуцугамуши. Возбудитель болезни—риккетсия Rick- etsia tsutsugamushi (R. orientalis) — малоустойчива во внешней среде, характеризуется вариабельностью патогенных, антигенных и иммуногенных свойств, что выражается прежде всего в различном клиническом проявлении инфекции. Инкубационный период лихорадки цуцугамуши колеблется от 3 до 18 дней.

Проникновение возбудителя в организм человека происходит главным образом через кожу. Заболевание начинается постепенно. На 3—4-й день болезни температура поднимается до 39—40° и держится на таком уровне, в зависимости от тяжести болезни, в течение 2—3 недель. В конце первой недели болезни появляется сыпь, иногда наблюдаются геморрагии на коже. Летальность колеблется от 15 до 60°. Грызуны и другие мелкие теплокровные, являясь многочисленными прокормителями зараженных личинок краснотелковых клещей, обусловливают возможность распространения риккетсий в природном очаге.

Список теплокровных, естественных носителей возбудителя лихорадки цуцугамуши, весьма обширен: крысы, большая полевка, мыши (полевая, лесная, малютка), крысовидный хомячок, большая уссурийская белозубка и некоторые другие в различных странах.